Cuando Estados Unidos prohibió la producción e importación de alcohol en 1920, los destilados de México comenzaron a cruzar ilegalmente la frontera. Junto con las cantidades masivas de tequila se encontraba el sotol, menos conocido: un destilado del norte de México con un perfil de sabor similar.

“Exportamos 300 mil litros durante la prohibición”, dijo Ricardo Pico, de la destilería con sede en Chihuahua Sotol Clande, quien ha pasado años estudiando la bebida. Después de la prohibición, dijo Pico, el gobierno mexicano, que protegía los intereses de las grandes compañías de bebidas alcohólicas, emprendió una campaña para hacer ver el sotol como una bebida campesina sin refinar. México criminalizó la producción de sotol, destruyó destilerías y encarceló a los maestros productores.

Mientras que la industria del tequila aumentó, las operaciones clandestinas de sotol continuaron en México, con los rancheros y agricultores que cosechaban la planta de sotol, la tostaban, luego fermentaban, destilaban y añejaban el producto final para el consumo local.

Durante décadas, el sotol siguió siendo una especialidad local con poca exposición al mundo exterior. “Para la mayoría”, dijo Pico, “se convirtió en un destilado olvidado”. Eso puede estar cambiando. Casi un siglo después de que comenzara la prohibición, el sotol ha resurgido dentro del mercado estadounidense, creciendo de manera constante durante la última década. Hace unos años, solo una marca estaba disponible en los Estados Unidos; hoy hay 10.

Al igual que el Mezcal, el sotol ha capitalizado el creciente interés en los destilados auténticos, hiperlocales y de origen étnico. “Productos con una historia”, dijo Pico, cuya compañía es una cooperativa que apoya a cinco pequeños productores en el México rural.

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Richard Wright, un guía turístico de Juárez y de los primeros entusiastas del sotol, prueba el sotol en las afueras del bar El Mariachi en el centro de Juárez. “Son artistas más que destiladores. Están haciendo lotes insustituibles basados ​​en siglos de conocimiento. Eso es lo que quieren los consumidores ", dijo Pico, señalando que México finalmente legalizó la bebida en los años ochenta.



Es “algo que solo se puede hacer aquí”, dijo Ariana De León de Sotol Cinco Tragos, el único negocio de sotol administrado por mujeres ubicado cerca de Juárez. “Esto es Juárez en una botella. Una muestra de nuestra historia”. Esa historia se remonta a milenios. En la época precolombina, los nativos americanos en el norte de México y el suroeste de Estados Unidos.

Comenzaron a fabricar alcohol con la planta de sotol mediante la recolección y fermentación de una de las 16 variedades (también conocida como cuchara del desierto), que se asemeja a un cruce entre el agave y la yuca. Cuando los españoles introdujeron alambiques, se incorporó esta nueva tecnología y nació el espíritu moderno, consolidándose en la cultura del norte de México.

La leyenda dice que lo bebió con gran frecuencia Pancho Villa y su ejército como intoxicante y tónico. La bebida a menudo se añejaba con carne de serpiente y veneno para darle al destilado propiedades medicinales. Esa tradición continúa hoy en las destilerías como en Oro de Coyame, en las afueras de la ciudad de Chihuahua, que tiene un barril lleno de serpientes vivas para ordeñar.

La bebida a menudo se embotella con una serpiente de cascabel dentro. Una foto de Sotol se encuentra en el bar de uno de El Club 15, uno de los muchos bares del centro de Juárez en la Av. Benito Juárez que sirve Sotol.

“Las infusiones han sido parte de la historia de sotol por un tiempo”, dijo Pico. El sabor y el carácter de la bebida están enraizados en las tierras del norte de México. “El sotol es una planta profundamente compleja y muy transparente”, dijo Pico, explicando cómo la variedad de sabores en el espíritu del sotol refleja directamente la tierra en la que se cultiva la planta. “El sotol del desierto es muy herbal, terroso y mineral. El sotol forestal es más verde, con sabores de musgo, corteza, trufa y pino ".

Si bien el sotol ha tenido un aumento de popularidad, con docenas de fabricantes emergentes en los últimos 10 años, estuvo ausente de la cultura de consumo de alcohol en los Estados Unidos y México. "Las generaciones más jóvenes de mexicanos solo estaban interesadas en el whiskey y el tequila", dijo Pico, quien anteriormente trabajó para Hacienda de Chihuahua, la compañía de sotol más grande de México.

Hoy eso está cambiando. En la concurrida Avenida Benito Juárez, justo sobre el puente de El Paso, una franja de bares se extiende hacia el sur hacia la plaza de la ciudad de Juárez.

Hace apenas unos años el sotol era raro aquí. Ahora está en todas partes, con muchos bares y licorerías para extranjeros y locales. "Es emocionante", dijo Ricardo Hatfield, dueño de La Esquina De Chihuas en Juárez. “Hace seis meses no teníamos sotoles. Ahora vendemos una variedad.

“La gente está buscando algo mejor que un tequila chingón”, dijo Mike Morales, editor ejecutivo de TequilaAficionado.com y uno de los periodistas de tequila más destacados de los Estados Unidos. “He dicho que cuando el tequila deje caer la pelota, el sotol será el siguiente”.

Para Pico, la popularidad de sotol refleja un enfoque ético cambiante de los alimentos y la sensación de que las ventas pueden ayudar a las personas a hacer el producto directamente. “La gente quiere saber de dónde viene, quién la produce y si (su compra) beneficiará a otro poder corporativo o permitirá que un hombre construya un techo para su familia”.

Para De León, el potencial del sotol es claro. Hace unos años, su compañía comenzó la construcción de un enorme complejo turístico centrado alrededor del sotol. El edificio, que está casi terminado, incluirá múltiples espacios para eventos, una destilería, sala de degustación, restaurante, oficinas e incluso un museo de sotol.

“No estamos solo haciendo sotol”, dijo De León, de pie en el almacén en forma de U que domina el paisaje, fuera de Juárez. “Estamos haciendo un proyecto cultural para que Juárez ayude a nuestra ciudad y estado”. “Se trata de mucho sobre el desarrollo económico y comunitario”, dijo Pico. “Lo ideal es lograr que Chihuahua sea un destino turístico para sotol”.