En países de África hay una práctica creciente, aunque no es nueva, por blanquearse la piel.

Los motivos para hacerlo están basados en la búsqueda por tener más privilegios, recibir un mejor trato, conseguir un empleo, estar a la moda, e incluso para agradarle al sexo opuesto.

Sin embargo, esta tendencia tiene un lado negativo: varios productos para aclarar la piel que son de acceso popular pueden causar daños a la salud.

“El blanqueo de la piel es una manera de acceder al poder y a los privilegios asociados a los blancos”, señala Yaba Blay, profesora auxiliar de Ciencias Políticas en la Universidad Central de Carolina del Norte.

“La gente quiere que se la perciba como si tuviera más valor, y eso pasa por el color de la piel”, indica.

En África, más allá de la comparación con el antiguo colono, la piel clara sugiere un trabajo de oficina, no expuesto al sol y, por tanto, es síntoma de riqueza.

Los tratamientos son accesibles y poco controlados en mercados, en internet y en clínicas especializadas, por lo que los consumidores a veces se hacen “adictos” a estos productos sin darse cuenta.

Testimonios

Los estándares de la moda, obtener un trabajo y agradarle a las demás personas están entre las razones para que habitantes de países africanos recurran al blanqueo de piel y así lo relatan ellos mismos.

"La realidad en la industria (de la moda) es la siguiente: cuanto más claro es el tono de tu piel, más guapa eres”, afirma Ajuma Nasenyana, una modelo keniana.

"El 70% de las chicas en la escuela se blanquean la piel, es lo que prefieren la mayoría de los chicos. Si tienes la tez fresca, parece que has salido de una familia rica”, asegura Celine Peter, estudiante nigeriana.

"Las ofertas de trabajo han hecho (este fenómeno) aún más alarmante. Todo lo que quieren son mujeres con la piel clara. Así que, ¿quién no querría ser clara?”, dice Edmund Delle, un dermatólogo ghanés.

Riesgos para la salud

El uso de productos para blanquearse la piel es creciente, en particular entre adolescentes y jóvenes, explica Lester Davids, profesor de Biología Humana en la Universidad de Pretoria, en Sudáfrica.

En Nigeria, país con alrededor de 180 millones de habitantes, el 77% de las mujeres —es decir, más de 60 millones de personas— suelen utilizar productos de blanqueo de la piel, según un informe de la Organización Mundial de la Salud (OMS) de 2011.

Si bien los consumidores de mayor nivel económico pueden comprar productos verificados en países africanos, los demás compran cremas con niveles peligrosos de sustancias que frenan la síntesis de melanina —que da color a la piel.

Entre esos productos, se encuentran la hidroquinona, los esteroides e incluso el plomo, que en el pasado ha causado muertes de personas que usaban polvos blancos y maquillajes.

Entre los efectos secundarios, están la irritación de la piel, que se vuelve más fina y “marmórea”, pero también pueden aparecer ronchas, enrojecimientos y las venas se pueden ver más verdes de lo regular.

Las autoridades de países africanos no han logrado regular de manera eficiente las innovaciones para blanquear la piel, que cada vez más se administran en inyecciones o píldoras.

De hecho, el organismo de vigilancia para los consumidores de Estados Unidos, Food and Drug Administration (FDA), no ha autorizado ninguno de esos productos, porque "son potencialmente peligrosos y podrían contener ingredientes nocivos desconocidos".

En Nigeria, Sudáfrica y Kenia están prohibidos por su fuerte concentración de hidroquinona y mercurio, y el estado sudafricano de Kwazulu-Natal pidió a sus habitantes “rechazar cualquier forma de belleza colonial”.

En julio pasado, el gobierno de Ghana difundió un mensaje para advertir de los peligros para el feto cuando las mujeres embarazadas toman tratamientos, especialmente para que la piel del niño sea más clara desde su nacimiento.

Campaña contra el blanqueo de piel

Los movimientos ciudadanos de "conciencia negra" tratan de cambiar las ideas preconcebidas que motivan a habitantes de África a blanquearse la piel.

La etiqueta #Melaninpoppin (“La melanina es tendencia”) destaca la belleza de la piel negra en las redes sociales y el filme Black Panther, con un casting casi exclusivamente de actores y actrices de piel negra, con un vestuario inspirado en trajes tradicionales y cabellos afronaturales, buscó influir en un cambio de conciencia.