Valeria era una niña alegre. No tenía ni dos años, le encantaba bailar, jugar con sus animales de peluche y cepillar el cabello de los miembros de su familia. Su padre, Óscar Alberto Martínez Ramírez hacía todo por su familia. Casi siempre estaba trabajando, vendió su motocicleta y pidió dinero prestado para trasladar a su familia de El Salvador a los Estados Unidos. Martínez y su esposa, Tania Vanessa Ávalos, querían ahorrar para una casa allí. Querían seguridad, una oportunidad.

Querían un futuro mejor para su niña”, dijo María Estela Ávalos, madre de Vanessa, en una entrevista.

Viajaron más de mil 600 km en busca de ello. Una vez en los Estados Unidos, planearon que solicitarían asilo, para refugiarse de la violencia que lleva a muchos migrantes centroamericanos a partir de sus países de origen todos los días. Pero lo más lejos que llegó la familia fue a un puente internacional en Matamoros. El domingo, les dijeron que el puente estaba cerrado y que deberían intentar cruzarlo al día siguiente.

Pero ellos estaban desesperados. De pie en el lado mexicano del Río Bravo, Estados Unidos parecía estar a su alcance. Martínez y Valeria entraron. Pero antes de llegar al otro lado, a Brownsville, Texas, las aguas del río arrastraron al joven de 25 años y a su hija.

Al día siguiente, el periódico mexicano La Jornada publicó una foto de sus cuerpos entre las ramas enmarañadas en un abrazo final, y luego por la Associated Press, que conmocionó al mundo con un momento de desesperación que recuerda a una fotografía del 2015 que muestra un niño sirio de 3 años que yacía ahogado en una tranquila costa mediterránea.

Martínez y Valeria se encontraron con dos desastres: corrientes fuertes de agua y un sistema de asilo no preparado para la cantidad de centroamericanos que huían del crimen y la pobreza.

A medida que la imagen se disparó en las redes sociales, se convirtió en un símbolo de la crisis humanitaria a gran escala en la frontera y, para algunos, una condena de las políticas restrictivas de inmigración del gobierno de Trump. Una de esas políticas, la práctica aduanera de los Estados Unidos conocida como “medición”, ha reducido drásticamente el número de migrantes a los que se les permite solicitar asilo cada día

"Este incidente en particular destaca que hay muchas tragedias humanitarias que resultan directamente de nuestras políticas actuales de inmigración y control de fronteras que son totalmente innecesarias", dijo Woodson Martin, del Equipo Brownsville, un grupo sin fines de lucro que viaja a Matamoros todos los días para repartir comida y agua a migrantes en espera "Nosotros, como personas, somos culpables de esto y necesitamos arreglarlo".

“La causa directa de la muerte de ese padre e hija es la política de medición en el puente”, dijo.

En una conferencia de prensa, el presidente de México, Andrés Manuel López Obrador, dijo que las muertes de los migrantes eran "muy lamentables".

"Siempre hemos denunciado que a medida que hay más rechazo en los Estados Unidos, hay personas que pierden la vida en el desierto o cruzan el río", dijo.

Ni el Departamento de Seguridad Nacional ni la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de los Estados Unidos respondieron a las solicitudes de comentarios. El miércoles, el presidente Donald Trump culpó a los demócratas por la gran cantidad de inmigrantes que intentan cruzar la frontera. Sus opositores políticos, dijo Trump, se han negado a “arreglar las leyes”

"Si tuviéramos las leyes correctas que los demócratas no nos están permitiendo tener, esa gente no subiría, no lo intentaría", dijo.

Las autoridades detuvieron a más de 144 mil personas en la frontera el mes pasado, ya que los niveles de migración alcanzaron su punto más alto desde 2006. Esas cifras récord, y un Río Grande crecido por los escurrimientos de la primavera, han dado lugar a cruces especialmente peligrosos en las últimas semanas.

Durante el fin de semana, los agentes de la Patrulla Fronteriza encontraron cuatro cuerpos cerca de una sección del río en el Condado de Hidalgo, al oeste de Brownsville. Tres de ellos eran niños pequeños, el cuarto era una mujer de unos 20 años. Un sheriff local dijo que fueron encontrados “en un área muy conocida por los inmigrantes que cruzan el río”

A principios de mayo, los agentes de la frontera recuperaron el cadáver de un niño de 10 meses y dijeron que estaban buscando a otros dos niños y un hombre, quienes desaparecieron después de que su balsa se volcó cuando intentaron cruzar el Río Grande cerca del Paso Eagle, Texas.

De las 283 muertes de migrantes que la Patrulla Fronteriza registró en la frontera sudoeste el año pasado, la mayor proporción, 96, perecieron en el Valle del Río Grande. Los agentes rescataron a otros 4 mil 300 que estaban “en peligro y, en algunos casos, situaciones que amenazaban la vida” en toda la frontera.

Durante una audiencia del miércoles sobre la frontera de Estados Unidos y México, los legisladores estadounidenses dijeron que esperaban que la foto "que todos los estadounidenses vieron al despertar esta mañana" motivaría al Congreso a tomar medidas.

"No quiero ver otra imagen como esa en esta frontera", dijo el senador republicano por Wisconsin, Ron Johnson, Presidente de la Comisión de Seguridad Nacional y Comité de Asuntos Gubernamentales.

Johnson imploró a los republicanos y demócratas que trabajen juntos para resolver lo que ha demostrado ser un tema políticamente polarizante.

"Tenemos que hacer algo", dijo.

Para demócratas como el senador Gary Peters de Michigan, eso significa eliminar la medición y la política de la administración Trump que obliga a los solicitantes de asilo a esperar en México mientras se procesan sus solicitudes. Hasta el momento, más de 11 mil personas han sido devueltas a México, según los datos del gobierno proporcionados al comité.

"Tiene sentido que si es más difícil cruzarse a través de un puerto de entrada (para solicitar ingresar legalmente a Estados Unidos) ... eso podría aumentar el negocio de contrabandistas y cárteles", preguntó Peters a Randy Howe, un ejecutivo Director de Aduanas y Protección de Fronteras. Oficina de Operaciones de Campo. "¿Hay una correlación allí o no?"

"Es difícil de decir", respondió Howe.

En una entrevista, el exdirector interino de Inmigración y Control de Aduanas Tom Homan instó al Congreso a cerrar lo que llamó "lagunas" que alientan a las familias a viajar al norte con sus hijos.

“Trae a un niño y probablemente no serás detenido. Porque hay cientos de miles de familias y 3 mil camas (de detención)”, dijo Homan, quien en 2003 estaba, cuando 19 inmigrantes murieron después de ser atrapados. en un remolque de tractor. “Entonces, ya sabes, lo he dicho muchas veces ... Si el Congreso no cierra las lagunas, más mujeres serán violadas, más niños morirán”.

No está claro cuánto tiempo habrían tenido que esperar Martínez y su familia para comenzar su solicitud de asilo, pero Martin de Team Brownsville dijo que hay una lista de varios cientos de personas en un día. Cuando llegaron a Matamoros el domingo, habían estado viajando por México durante dos meses, dijeron sus familiares. Y pueden haber tenido una buena razón para arriesgarse a cruzar un río, en lugar de quedarse en la ciudad fronteriza.

"Es un lugar peligroso para una persona, y ciertamente es un lugar peligroso para un migrante", dijo Martin.

Las mujeres jóvenes que viajan allí a menudo son forzadas a la prostitución, mientras que los hombres son presionados para unirse a las pandillas, dijo. El Departamento de Estado de Estados Unidos aconseja a sus ciudadanos que se mantengan alejados de todo el estado de Tamaulipas, donde se encuentra Matamoros, "debido a la delincuencia y el secuestro".

Antes de comenzar su viaje hacia la frontera, Vanessa llamó a su madre para decirle que se dirigía a los Estados Unidos y Estela estaba preocupada.

"Les dije que oraran lo más posible", dijo Estela. "Le pedí a Dios que no les pasara nada y que todo saliera bien. Me aseguró que no tenían mucho para ir".

La próxima vez que su hija llamó, Estela apenas podía entenderla. Ella estaba gritando.

Ahora la familia en Tonacatepeque, El Salvador, espera que los cuerpos de Martínez y Valeria regresen a casa, dijo Estela. Las autoridades mexicanas los recuperaron el lunes por la mañana, a unos cientos de metros del puente internacional. Ella espera que Vanessa vuelva pronto, también.

"Quiero abrazar a mi hija, ella nos necesita", dijo Estela. "Sé que está dañada, al igual que nosotros, pero aún más porque perdió a su pequeña hija y a su esposo".

Gabriela Martínez contribuyó a este reportaje desde la Ciudad de México. Maria Sacchetti y Alex Horton contribuyeron desde Washington.