¿Es Jack Monroe la “chef” más improbable de las celebridades? Juzgue usted.

Toco el timbre de su pequeño bungalow al final del Támesis, una hora al este de Londres, donde el río se abre al mar.

Hoy trae puesta una camiseta blanca con la palabra “FEMME” en grandes letras rojas.

Ella se describe a sí misma como una “persona transgénero no binaria, en algún lugar entre el hombre y la mujer en el espectro”.

Esto es: “Me siento cómoda en el término medio”, dice. Ella se dio a conocer como transgénero hace unos años.

Le ofrezco un regalo por su inicio: una lata de frijoles. Tengo mis motivos. Quiero que haga algo loco con los canelinis, como su tarkari nepalí de alubias negras o su cassoulet de alubias de mantequilla y frijoles con mantequilla.

¿La receta que cambió su vida? ¿Eso explotó en las redes sociales y la convirtió en una empresaria de alimentos? Sus hamburguesas de zanahoria, comino y frijoles, que puede preparar por 9 peniques —3 pesos mexicanos— cada una.

Aprendió a hacerlos cuando era pobre. Hace cinco años, ella estaba en bancarrota y desesperada, confiando en los bancos de alimentos.

“Debido a que pasé por un período de pobreza particularmente desgarrador es la razón por la que hoy estoy hablando con ustedes”, dice Monroe. “Lo veo como un horror innevitable”.

Jack Monroe es una cocinera autodidacta y natural que a veces sale en las páginas de chismes de los periódicos sensacionalistas. No tiene una cocina, no tiene un restaurante. Pero ella hace curry para 50 personas en un evento de caridad.

“Yo era basura en el arroz”, confiesa.

¿La ralladura de un limón? “Tenía que aprender eso”.

También es la autora de libros de cocina más vendidos. Su título más reciente es “Cooking on a Bootstrap”. Hoy, ella bloguea, tuitea, mucho, mucho, y publica en Instagram.

Ella es una zurda, políticamente. Habla. Hace campaña para personas con presupuestos muy limitados, para quienes unos pocos dólares hacen la diferencia en lo que sirven en la mesa.

Monroe escribe libros de cocina para los padres estresados que viven al borde del precipicio financiero, que están en los pasillos de las tiendas de comestibles y tienen que tomar decisiones existenciales sobre Bacon Grill, que es unos centavos más barato, me dice Monroe, que la marca Spam.

Monroe es ahora bastante conocida en Gran Bretaña por escribir recetas cuyos ingredientes provienen de latas, bolsas de verduras congeladas, marcas libres con descuento, y de Marmite —una jalea hecha a base de levadura de cerveza—.

Ella se llama a sí misma “La lata puede cocinar”. De hecho, su próximo libro de cocina incluirá 75 recetas, todas de productos enlatados.

The Guardian la llamó “la chica del cartel de la austeridad británica”, siendo la austeridad el programa político y económico del Reino Unido para reducir los gastos del gobierno en general, pero de manera más controvertida, en materia de programas sociales y servicios médicos.

Nos metemos su cocina. Es pequeñita, pero hay una ventana grande, que deja entrar la luz. En las paredes, hay una pintura de una monja fumando un cigarrillo y una ilustración de Monroe. Hay cuchillos afilados, cucharas de madera, ollas y sartenes, todos comprados en tiendas de caridad, colgados de ganchos para colgar ropa, y albahaca, cebolla y cilantro que crecen en el pretil de la ventana.

Le pregunto dónde encajaría su estilista de alimentos. “¡Soy el estilista de alimentos!”, dice. “También soy...”Comienza a contar con sus dedos. “Soy una autora, escritora, bloguera de alimentos, fotógrafa, gerente de ventas, cronista, contadora, gerente de medios, comentarista política, presentadora de televisión, personalidad de programas de radio, activista ...”. Su ayudante Catherine, grita desde el comedor. “Y publicista!”

“Correcto”, dice Monroe. “Soy publicista, patrocinadora de nueve organizaciones benéficas, directora creativa, asesora de alimentos, desarrolladora de recetas, y mamá”.

Ella se mudó aquí hace tres meses. Sus padres viven a pocas cuadras de distancia. Hoy tiene 30 años y cuando tenía 24, trabajaba en la brigada de bomberos como despachadora. “Tenía un niño pequeño, trabajando en el turno de la noche, sin nadie que cuidara de mi hijo, así que renuncié. Pensé que encontraría otro trabajo fácil”, recuerda. No fue tan fácil.

Gran Bretaña todavía estaba saliendo de la crisis financiera mundial. Solicitó cien trabajos: aprendiz de mecánica de automóviles, encargada de tráfico, operadora de montacargas, despachadora de comida rápida.

“Era una madre joven con alguien que dependía de mí”. Se endeudó. “Pasé de trabajar en un departamento de bomberos y en un lugar agradable a pasar frío y con un niño con hambre. Viví rudo durante dos años, con seis meses confiando en el banco de alimentos”.

Ella aprendió a arreglárselas. Empeñó su TV. Y si la compañía corta el gas, Monroe puede freír el tocino en la plancha o hervir un huevo en una cafetera eléctrica. Abrió el blog “Una chica llamada Jack” en 2012, sobre sus experiencias en la cocina, cocinando por centavos, utilizando ingredientes que recogió en el banco de alimentos.

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“Hay 1.5 millones de británicos que usaron un banco de alimentos el año pasado, y 4.2 millones están actualmente por debajo del umbral de pobreza”. Últimamente, ella también ha estado utilizando su plataforma para abogar por personas con enfermedades, como la artritis que dice “afecta mis manos y mi cadera / rodilla / pie, peor en invierno”.

Algunos días le impide poder agarrar un cuchillo durante mucho tiempo. En agosto, escribió en Twitter: “13.9 millones de personas enfermas en el Reino Unido. Todos tenemos que comer. ¿Dónde está nuestro programa de cocina de primera hora accesible y accesible?”

Si cocinar con comida de lata suena mal, no es así. Si agregas zanahorias, comino y cebolla a algo en una lata y aprendes algunos trucos, creo que hay un final feliz aquí.

Hay comida rica. Monroe revuelve el refrigerador y saca bolsas de plástico con la etiqueta “carne de res con vino blanco y naranja” y “pasta e fagioli” y “beurre blanc”, su versión de la salsa de mantequilla emulsionada francesa.

Nada de esto parece, y seguramente no sabe, como la idea de la comida de los pobres, que es el punto central. “Vivo en un mundo donde quiero que todos puedan poner un beurre blanc en la mesa para la cena”, dice Monroe. “Y tengo mucho dolor por eso”. "La gente dice: ‘Pensé que vivías en la pobreza’. La gente tiene ideas definidas sobre lo que los pobres pueden y no pueden comer ". Este tema la saca de onda.

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“Los snobs de alimentos te dirán que la gente pobre no come pasta; que come espaguetis enlatados. Porque aquí en Gran Bretaña, el risotto cuesta 15 libras (unos 20 dólares o 600 pesos), y lo comes en restaurantes de lujo, y es italiano”. “Pero es arroz”, dice ella. “Risotto. Es. Arroz”.

Monroe evita el arborio —un arroz grande– y usa grano largo, porque es más barato. La gente pobre, es decir, gente que vive con presupuestos ajustados y que se las arregla con ingredientes sencillos: “esta gente pobre desarrolló, durante muchos años, las recetas que queremos”. Considera su versión del clásico romano, cacio e pepe, hecho con aros de espagueti. "Esa dividió internet”, dice ella. "La gente me decía: ‘Jack, has ido demasiado lejos esta vez’. "

En lugar de hervir la pasta seca o usar una pasta fresca, abre una lata de Heinz Spaghetti Hoops (la versión estadounidense de los American SpaghettiOs), que se vende aquí por 23 peniques, o aproximadamente 30 centavos de dólar (15 pesos), y se enjuaga con la salsa de tomate.

“Suavemente. Ese es el truco”, dice. “Enjuaga la salsa con mucho cuidado, como lavar la cabeza de un bebé recién nacido por primera vez”. Luego la pimienta y un queso duro, no tiene que ser parmesano.

¿No tienes un limón? Los limones son caros. “Compra una botella de jugo de limón; dura toda la vida”. Monroe usa costras de pan tostado que su hijo no se va a comer. ¿Castañas fuera de tu zona de confort? Use mantequilla de maní en vez de eso. ¿No tienes un trago de vino blanco para poner en la sopa? El té negro funciona igual de bien, dice.

En su libro “Bootstrap”, invita a los lectores a renunciar a la acción: “Yo uso cubos de caldo de pollo. Allí, lo dije”. ¿Microondas? “Todo el tiempo”, dice.

“No confíes en nadie que diga que no”. La mayoría de sus recetas son vegetarianas o veganas. Pero ciertamente no todos. Hay espacio para su cremosa pasta de salmón (que prepara con una lata de pasta de pescado) y albóndigas de pavo con frijoles.

“Uso las botas de cuero Doc Martin, así que no soy vegana”.

Repite unas cosas de una entrevista que hizo hace un par de años en The Guardian. “Mi veganismo es un poco como mi lesbianismo. Siempre hay una excepción, y casi siempre vale la pena”.

La parte dulce de Monroe son recetas que cuestan alrededor de 3 dólares (60 pesos). Caminamos juntas a la estación de tren. Llevo los frijoles que le había traído antes. Los ha transformado en “cannellini agridulce”, con vinagre, cebolla, azúcar y un pimiento picante. Selló los frijoles en un frasco, me lo entregó y me advirtió que no los comiera durante una semana. “Si esperas un poco, entonces son increíbles”.

Monroe me dice que, cuando era niña, estaba fascinada por la princesa Diana.

“Yo era una integrante de la realeza de 8 años”. Recuerda cómo Diana tomó las manos de pacientes con sida. “Lo que me encantó de Diana es que se detuvo a escuchar las historias de las personas”.

Esto lleva a los recuerdos de la pobreza que ha vivido, el miedo a la falta de comida y los días oscuros. Dice que luchó con el acaparamiento.

“Esa era la pobreza. No podía tirar nada”. Ella luchó con su identidad, también. Y con los abusivos. “He encontrado gente que me sacó de la vía del tren”, dice. “He encontrado gente que me tomó de la mano y me dio una taza de té y una galleta”.

Por eso lo llaman comida reconfortante.